發現新品種海毛蟲

香港水域蘊含豐富的海洋生物,單單已知的物種已有近6,000種,同時尚有無數的遺珍有待發現。由浸大生物系副系主任邱建文教授領導的研究小組,就成功發現並命名一種嶄新的海毛蟲物種,喚起大眾對此類較不為人知動物的關注。

 

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邱建文教授

 

海毛蟲常見於熱帶和亞熱帶的淺水生態系統,屬「多毛綱」的「仙蟲科」。海毛蟲是環節動物,每個體節都長有一對類似小的疣足,上面滿布剛毛。這些剛毛脆弱而空心,一旦斷裂,便會釋放其的神經毒素。人體表面接觸到這種毒素,周遭皮膚會感到猶如燒灼的疼痛感。

 

在香港,潛水愛好者不時於水中發現單隻出現的海毛蟲,但過去從未見過牠們大群出現。2018年夏季,大批海毛蟲於屯門與荃灣泳灘的近岸遊動,引起公眾關注,但是   卻無人知道牠們的種名。邱教授領導的研究小組遂從本地泳灘及淺水沙層底部收集樣本,以期鑑定海毛蟲的品種。

 

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雙斑海毛蟲以每節身體一前一後的兩個斑點命名,梯斑海毛蟲為近期肆虐本港泳灘的元兇

 

以背部雙斑命名

辨識物種並非易事,團隊首先確定標本的屬,然後便與整個屬的所有物種進行對照。據邱教授所言,海毛蟲屬下全世界原有27個物種,因此研究小組通過學校圖書館收集過去文獻以茲研究。他指出,「多數海毛蟲屬下物種的文獻皆非常古老,部分更可以追溯至19世紀,並以拉丁文寫成。即使部分文獻以英語寫成,但描述過於簡略,亦增加辨識的難度。」為確保研究準確,團隊亦從倫敦自然歷史博物館商借正模標本(即描述新物種時依據的原始單一標本)以作對照。經逐一仔細比對,團隊發現收集到的標本有兩個物種,其中一種為前人未有報導過的新物種。

 

研究團隊於西貢橋咀洲的珊瑚群落沙底收集到新品種海毛蟲的樣本,從標本可見蟲身呈梭形,長2839毫米,寬714毫米,約有30個體節,最大特徵是背部的中央位置的獨特斑紋。邱教授因此為牠取名「雙斑海毛蟲(Chloeia bimaculata)」:「Bimaculata是拉丁文,意謂『雙斑』。因為牠每節身體都有兩個深色斑點,以一前一後的方式排列,所以便以此為名。」這是首個於香港命名的海毛蟲物種,同時亦是全球近百年來僅第四次發現海毛蟲新物種。

 

辨識本港水域爆發物種

研究小組亦成功鑑別近來於本港水域爆發的海毛蟲物種。在20186月,即海毛蟲在香港爆發期間,團隊從荃灣兩個泳灘及吐露港的淺海水域收集海毛蟲樣本。比對過去文獻以後,邱教授發現樣本與早於1868年命名的「梯斑海毛蟲」(Chloeia  parva)十分相似。團隊試圖以手上的標本與倫敦自然歷史博物館的原始標本比對,但該標本已失去頭部與軀幹的主要部份,只剩下一隻疣足(小)。團隊透過觀察疣足上的剛毛形態,最終仍能確認在香港水域爆發的海毛蟲標本特徵與梯斑海毛蟲一致。

 

「梯斑海毛蟲」呈梭狀,長3897毫米,寬820 毫米(不計剛毛)。倫敦借出的標本的原始記錄記載:「沿著(梯斑海毛蟲)背部的中央,每個身節上均有一個深色的Y形斑紋標記。」此斑紋特徵亦 可見於香港爆發時收集的樣本,提供另一佐證。由於原始記錄缺少該物種的部分特徵,故團隊亦在解剖後對其進行詳盡描述。上述兩項發現皆發表於國際學術期刊《Zoological Studies》上。

 

研究團隊相信梯斑海毛蟲廣泛分佈於南中國海一帶,邱教授推測爆發的原因可能與環境變化有關,但由於缺乏爆發前的環境數據作比對,因此尚需更多的研究方可證實此推論。

 

喚起公眾關注

邱教授一直醉心海洋研究,早在2013年,他就成為首位香港科學家乘坐地潛水器「蛟龍號」下潛至深海, 採集生物樣本進行研究,當中就包括一種於海底1,000 米的冷泉生活的新品種青口。他亦與中國大陸及香港政府合作,研究各水域的海洋生物多樣性,以避免因為人類經濟活動而破壞生物棲息地。

 

此次研究鑑別出一個海毛蟲的新品種,以及重新描述另一個出現於香港水域卻資料不詳的海毛蟲品種,邱教授希望能引起公眾對鮮為人知的物種的關注。事實上,在檢視各種人類活動(例如填海)對環境的影響時,這些物種存亡與否往往受到忽略。然而,牠們作為食物鏈的重要一環,其棲息環境的破壞卻有可能導致整個生態系統發生劇變。此外,他亦希望這項研究能鼓勵更多人進行海洋生物多樣性研究:「香港擁有豐富生物多樣性, 現時有近6,000個已知的海洋物種,約為全中國已知海洋物種的四分之一,但今次再發現新的物種,顯示香港尚有很多物種等待我們去發現。」

 

鑑別爆發的海毛蟲物種同時亦有助找出其毒素的療法, 因為只有確定物種,方可以研究其毒素的成份,從而找出相應的治療方法。

 

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邱教授是首位隨「蛟龍號」下潛深海的香港科學家

 

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邱教授於海底1,000米的冷泉發現新品種青口